A:在 when 和 while 所引導的時間副詞子句中,when 子句的動詞可以為延續性動詞或非延續性動詞,但 while 子句的動詞必須是延續性動詞。因此,當 when 子句的動詞為延續性動詞時,when 可與 while 互換,這時主要子句的動作和時間副詞子句的動作是同時發生的。以 I often missed my home a lot when I was abroad. (我在國外時常常很想家) 為例,在這句中,when 可用 while 來代替,意思不變。但在 When they came home, I was cooking dinner. (他們回家時,我正在煮晚餐) 這句中,由於 came 是瞬間動詞,所以不能用 while 來代替 when。這是 when 和 while 用法的主要差異之一。

when 和 while 用法的另一差異是:when 子句的動詞通常為過去簡單式,而 while 子句的動詞往往是過去進行式。這牽涉到 when 或 while 子句的動詞與主要子句的動詞之動作發生的時間先後關係。一般而言,當 when 子句的動詞與主要子句的動詞都是過去簡單式時,when 子句的動作較早發生,此時 when 相當於 after。舉例來說,Mary stood under a tree when it began to rain. 這句是說瑪麗站在樹下這個動作是發生在下雨之後 (她一定淋到雨);如果句子改成 When Mary stood under a tree, it began to rain.,那麼這是說瑪麗站在樹下之後,雨才開始下 (她沒有淋到雨 — 如果樹葉可以遮雨的話)。弄懂這種動作發生的時間先後關係,可讓我們正確而清楚地瞭解或判斷兩個動作發生的先後順序。再舉一例:When the film ended, people walked out of the theater. (電影結束後,觀眾走出戲院)。

如果 when 子句的動詞為過去簡單式,而主要子句的動詞為過去進行式,那麼儘管一般文法書大都稱這兩個動作是同時發生,但其實不然。例如:

  • I was enjoying my dinner when my wife came home.
    = While I was enjoying my dinner, my wife came home. (我太太回家時,我正在吃晚餐)

從這句可知,吃晚餐的動作發生的時間比回家的時間還早,因為在我太太回家之前我就開始吃晚餐了,她回家之後,我還繼續在吃,所以充其量我們僅能說這兩個動作只有在她回家的那個瞬間 (即 when 子句之動作發生的瞬間) 同時發生。因此,過去進行式的動作一定比過去簡單式還要早發生;而在這種句型中,when 子句的動詞都是用瞬間動詞。

最後來討論如何表達同時在進行的兩個動作:主要子句和時間副詞子句都用過去進行式;當然,根據上述,我們要用 while 來引導時間副詞子句,而兩個子句的動詞必須皆為延續性動詞。例如:

  • While I was studying in one room of our dormitory, my roommate was having a party in the other room.
    = I was studying in one room of our dormitory while my roommate was having a party in the other room. (當我在宿舍的一個房間唸書時,我的室友正在另一房間開舞會)