主詞中含有 or 或 nor 的單複數問題

當主詞是由 or 或 nor 所連接的兩個元素所構成,若這兩個元素都是單數,則主動詞為單數。若其中有個元素為複數,則主動詞變成複數。例如:

  • Taylor or his wife is going to pick up his parents at the airport. (泰勒或者他太太將到機場接他的父母親)
  • The twin brothers or their sister are going to pick up their parents at the airport. (這對雙胞胎兄弟或是他們的姊姊將到機場接他們的父母親)


兩個元素都是單數時接單數動詞

若主詞中的兩個元素是用相關字組或相關連接詞 (correlative or correlative conjunction) either … or (either 經常省略) 或 neither … nor 來連接,其後接單一動詞,且兩個元素都是單數,那麼該動詞也必須為單數。例如:

  • Neither Paul nor Peter is in the library. (保羅和彼得都不在圖書館) (正) - 由於 Paul 是單數,而 Peter 也是單數,所以動詞用 is 是正確的,若用複數 are 就錯了。
  • Neither Dickens nor Gary was a nice guy. (狄更斯和蓋瑞都不是好人) (正) - Dickens 和 Gary 都是單數,所以動詞用 was (不是 were)。
  • Either Mr. Chen or his wife has the keys to the Lexus. (陳先生或者他太太有這部凌志的鑰匙) (正) - Mr. Chen 和 his wife 都是單數,所以動詞用 has (不是 have)。
  • Neither Tracy nor Gina do as they are told. (崔西和吉娜都沒有按照指示去做) (誤) - Tracy 和 Gina 都是單數,所以動詞應該用單數的 does (不是複數的 do)。
  • Either Mary or her sister plays the piano at night. (不是瑪麗就是她姊姊在晚上彈鋼琴) (正)

兩個元素有一是複數時接複數動詞

若主詞中的兩個元素是用either … or (either 經常省略) 或 neither … nor 來連接,其後接單一動詞,且兩個元素至少有一個是複數,那麼該動詞也必須為複數。例如:

  • Neither the teacher nor the students are able to solve the math problem. (老師和學生都解不出這個數學問題) (正) - teacher是單數,students 是複數,所以動詞用 are (不是 is)。
  • There were neither cakes nor ice cream at the birthday party. (生日聚會上既沒有蛋糕也沒有冰淇淋) (正)
  • Neither the detectives nor the policemen know him. (警探和警察都不認識他) (正) (不是 knows)
  • Either Amy and Sarah or Kevin has to go there. (不是艾美和莎拉就是凱文必須去那裡) (誤)

靠近規則 (Proximity Rule)

顯然地,若由 or 或 nor 所連接的兩個元素都是單數,動詞用單數,若兩個元素都是複數,動詞用複數,殆無疑義。然而,若兩個元素一為單數、一為複數,那麼動詞該用單數還是複數,仍有爭議;換言之,上述的規則並非放諸四海皆準,也不完全符合所有文法慣例。事實上,英文有一個所謂的「靠近規則」,根據此規則,動詞的單複數是由最靠近動詞的元素來決定。例如:

  • There was neither ice cream nor cakes at the birthday party. (生日聚會上既沒有冰淇淋也沒有蛋糕)
    - 根據一般慣例,這句不對,因為 cakes 為複數字,即主詞的兩個元素中有一為複數,動詞應為 were。但根據靠近規則,這句是正確的,因為最靠近動詞的元素 ice cream 是單數,動詞用 was自是無誤。
  • Either Amy and Sarah or Kevin has to go there. (不是艾美和莎拉就是凱文必須去那裡)
    - 根據一般慣例,這句不對,因為主詞的兩個元素中有一為複數,即 Amy and Sarah,動詞應為 have。但根據靠近規則,這句是正確的,因為最靠近動詞的元素 Kevin 是單數,動詞用 has自是無誤。
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