Bark is worse than one’s bite

Bark is worse than one’s bite, one’s 意為「刀子嘴豆腐心;口惡心善」。這個慣用語於 1600 年代中期開始使用,之前是個諺語,指的就是我們現在常說的「會叫的狗不會咬人」。據狗狗行為學家表示,狗狗吠叫時本身是處於害怕的狀態,而想要咬人的狗則毫無畏懼,具有攻擊性,此時牠們會低吼,不會吠叫。

例句:

  • Don’t let John frighten you – his bark is worse than his bite. (別被約翰嚇到了,他這個人刀子嘴豆腐心)
  • Mr. Smith may yell a lot, but his bark is worse than his bite. (史密斯先生可能大吼大叫,但他口惡心善)
  • Don’t worry about Teresa’s threats. Her bark is worse than her bite and she is really a very nice person. (別擔心泰瑞莎的威脅。她是刀子嘴豆腐心,她其實是個很好的人)

Scrape the bottom of the barrel

Scrape the bottom of the barrel 意為「(因別無選擇或出於無奈、只得濫竽充數而) 將就將就,湊合著用」,其中動詞 scrape 的意思為「刮 (除)」,而 barrel 是「酒桶」。所以,這個慣用語的字面意思是「刮桶底」。

若酒喝完,仍覺得意猶未盡,欲罷不能,但酒桶裡僅剩下桶底那一丁點的酒,實在很想喝就只能刮桶底了。刮桶底取得的酒往往還混著殘渣 (dregs),會好喝嗎?想也知道不好喝,所以刮桶底是百般無奈下所採取的下下之策。

這個慣用語可能源自美國,因為在 1700 年代和 1800 年代期間,也就是在冰箱和罐頭問世之前,美國許多貨品都是用 barrel 來裝運。Barrel 這種橢圓形大桶除了裝啤酒和威士忌外,還被用來載運食糖、汽油等各種貨品。
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Q:It might rain. 和 It may rain. 有何不同呢?

A:Might 是 may 的過去式,如 We thought we might win the tournament. (我們認為我們可能贏得這項錦標賽),但兩者都可以用來表示「可能性」(possibility),只是 might 所表示的可能性比 may 來得低。

所以,It might rain. 和 It may rain. 都意為「可能下雨」,但前者下雨的可能性比後者低。同樣地,We might go to the movies. (我們可能去看電影) 跟 We may go to the movies. 的主要差別在於前者去看電影的可能性略低於後者。

再者,might 和 may 這兩個語氣助動詞也都可用來表示「許可」(permission),但 might 的禮貌性或客氣的程度高於 may。所以,Might I express my opinion? (我可以表達我的意見嗎?) 比 May I express my opinion? 更客氣、更有禮貌,換言之,是否一定要表達意見,前者比較不堅持。

Throw good money after bad

To throw good money after bad 意為「花冤枉錢」。這個慣用語於 1700 年代中期開始使用至今,但起源無從考證。Throw 是個不規則動詞,動詞三態為 throw, threw, thrown。

例句:

  • I bought a used car and then had to spend 20,000 NT dollars on repairs. That was just throwing good money after bad. (我買了一部中古車,然後必須花台幣兩萬元修車。那簡直就是花冤枉錢)
  • The government was throwing good money after bad by investing money in industries that would never make a profit. (政府拿錢投資從不賺錢的產業,是在花冤枉錢)
  • Hiring Simon to improve the computer system is throwing good money after bad; it’s based on an older operating system and will soon be obsolete. (雇用賽蒙來改善電腦系統是在花冤枉錢;這系統使用更老舊的作業系統,很快就會被淘汰)

Disease, illness, sickness (nn.)

Disease 通常指具體、往往會影響特定身體部位的疾病,也就是那些可以染上或傳染,由細菌或病毒所導致的疾病;此外,醫學研究或醫學上所稱的各種疾病通常也是用 disease 這個字。

Disease 可當可數名詞和不可數名詞用,後者是指疾病的總稱,如 heart disease (心臟病)、lung disease (肺病)、skin disease (皮膚病)、a sexually transmitted disease (STD,性病)、contagious/infectious diseases (傳染病);Many diseases are caused by bacteria. (許多疾病是由細菌所引起);Arthritis is a chronic disease. (關節炎是一種慢性病);Tuberculosis is a very serious disease. (肺結核是一種非常嚴重的疾病);Rats spread disease. (老鼠傳染疾病)。
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A visit from the stork

A visit from the stork 意為「嬰兒的誕生」,其中 stork 是一種叫做「鸛」的鳥類。這個慣用語是一種委婉說法,其起源一直多所爭論。有些人認為它與希臘和埃及神話有關,但有些人則認為與送子鳥歐洲白鸛的傳說有關。諷刺的是,儘管白鸛被稱為送子鳥,但牠們 (黑鸛亦然) 是一種會殺嬰的鳥類,母鳥往往會殘忍地殺害比較瘦弱的雛鳥。

中世紀北歐流傳,人類未出生的靈魂棲息於池塘、沼澤等水域,歐洲白鸛會將這些幼兒靈魂帶回來,送給期待嬰兒出生的父母。北歐人認為嬰兒是由歐洲白鸛送給人類的。然而,這個慣用語直到 1838 年安徒生 (Hans Christian Anderson) 發表童話故事《鸛鳥》(The Storks) 後才被廣泛使用。根據故事的描述,未出生的嬰兒躺在池塘旁做夢,等待鸛鳥飛來,送他們去父母親的家。
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I wasn’t born yesterday

I wasn’t born yesterday 意為「不傻;不易上當;不是三歲小孩」。這個慣用語於 1800 年代末期開始使用,但真正的起源無從考證。美國 1950 年上映的一部愛情喜劇電影《絳帳海堂春》(Born Yesterday) (電影改編自更早幾年推出的同名百老匯歌劇) 以及這齣同名歌劇,是此慣用語變得非常流行的主要推手。

例句:

  • Don’t think you can fool me with that old ruse. I wasn’t born yesterday. (別以為可以用那種老把戲愚弄我。我可不是三歲小孩)
  • Of course I know that major political issues can’t be fixed overnight. I wasn’t born yesterday, you know. (我當然知道重大的政治問題無法在一夜之間獲得解決。你知道嗎,我可不是三歲小孩)

Pure as the driven snow

Pure as the driven snow 意為「(道德、人品等的) 純潔無瑕的,純真無邪的,玉潔冰清的」,其中 driven snow 指的是「(沒有被踩踏過的) 積雪」。這個慣用語可追溯到 1800 年代,但它的根源較此更早許多。

與其他許多使用 like 或 as 來做兩件事物之比較的慣用語一樣,(be as) pure as the driven snow 也是明喻 (simile) 的運用。這個慣用語於十八和十九世紀之交開始使用,但它最可能源自莎士比亞的戲劇。在《哈姆雷特》(Hamlet) 中,有句話說:”…be thou as chaste as ice, as pure as snow…”。
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Q:”your idea and mine” 是指兩人共同的 idea 還是個別的 idea 呢?

A:當有兩個或多個所有格修飾同一個名詞或作為同一名詞的限定詞時,有時會產生語意模稜兩可的情況,這種所有格在英文中叫做 linked genitives 或 linked possessives。

Mary and John’s father 和 Mary’s and John’s father 在大多數的上下文中都不會引發歧義,指的都是一個父親和他的兩個小孩。然而,David’s and Elizabeth’s hats 則可能指每人都有一頂帽子或兩人其中之一有多頂帽子或兩人都各有多頂帽子,而 his and her house 似乎是指兩人共同擁有一間房子,但 his and her houses 則語意不清,因為這可能指兩人共同擁有兩間或多間房子或者每人各只有一間房子。

語意更模稜兩可的情況也可能發生,如 the prosecutor’s and the defense attorney’s motion 可能是檢察官和辯護律師共同的提議,而 the prosecutor’s and the defense attorney’s motions 可能是個別的提議,但也可能是兩人共同提出的數個提議。
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Wrong side of the tracks

The wrong side of the tracks 是個源自美國的慣用語,意為「城鎮或城市中被視爲貧困、落後或危險的區域;城鎮或城市中弱勢者所居住的區域;貧民區」。所以,我們可以用 He or she grew up on the wrong side of the tracks. 或 He or she came from the wrong side of the tracks. 來表示某人來自窮困環境、出身貧苦或出身寒微。

這個慣用語亦有字面意思,但通常用於比喻。在鐵路還是當時最現代化交通方式的年代,鐵軌 (railroad tracks) 貫穿城鎮和都市。鐵軌附近或下風處的區域首當其衝,飽受噪音和火車頭噴出的煤灰的危害。顯然地,這些居民住錯了邊、住在鐵軌錯誤的一邊 (on the wrong side of the tracks),但因貧困而動彈不得,無法另覓比較舒適的居住環境。
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