You reap what you sow

You reap what you sow 意為「種瓜得瓜,種豆得豆;善有善報,惡有惡報」,有時亦寫成 You reap what you have sown,其中 reap 為「收割」,sow /soʊ/ 為「播種,種」,其動詞三態為 sow, sowed, sowed 或 sown。Sow /saʊ/ 亦可當名詞用,意為「母豬」,但發音與動詞不同。

這個諺語比較正式的說法是 “as you sow, so shall you reap” (你怎樣種就怎樣收) 或 “as we sow, so shall we reap” (我們怎樣種就怎樣收)。You reap what you sow 語出新約聖經加拉太書 (Galatians) 第 6 章第 7 節:”Do not be deceived, God is not mocked; for whatever a man sows, this he will also reap.” (不要自欺,神是輕慢不得的;人種的是什麼,收的也是什麼)。
閱讀全文

Out of one’s league

Out of one’s league 意為「高不可攀,高不可及」。無論在財富、智慧、容貌或能力上,當某一方比另一方差很多或者雙方相差甚大時,就可以用這個成語來形容,但通常指交往中的男女其中一方的顏值或財富比對方高出或多出許多。這個成語中的 one’s 是指比較差的一方。

Out of one’s league 最有可能源自美國的棒球,誠如大家所知,美國棒球根據專業能力和水準分為不同的聯盟。最初這個成語是寫成或說成 to bat out of one’s league,顯然與棒球有關。
閱讀全文

Until one is blue in the face

Until one is blue in the face 意為「任憑某人說破嘴皮也沒用;無論某人做多大的努力都徒勞無功」,其中 blue in the face 是指缺氧,臉變成了青紫色,或臉都鐵青了。換言之,當一個人花了很長時間做一件事情,做到臉都發青了也沒用、不會成功,就可用這個成語來表示。

Until one is blue in the face 出現於 1820 年代,最初是寫成 until one is black and blue in the face。到了 1860 年代,black 被拿掉了,而變成現在的樣子。
閱讀全文

Get a foot in the door

To get a foot in the door 或 to get one’s foot in the door 意為「初次進入或初步獲得機會加入 (某一企業、組織或機構等);初步涉足或初步進入 (某一行業);取得商業發展的初步機會;獲得一個有利於將來發展的地位」,因而往往引伸為「邁出成功的第一步」。

這個成語可追溯到至少 1800 年代,源於推銷員挨家挨戶的「強迫推銷」(hard sell) 策略。他們強行將一隻腳伸入門內,使門無法關上,從而得以繼續向屋主推銷商品。Get a/one’s foot in the door 有時略作 get a/one’s foot in,而 a foot in the door 有時則被用作名詞,意為「機會」(chance, opportunity)。
閱讀全文

Back to the drawing board

Back to the drawing board 意為「(失敗後) 重新開始,從頭再來」,其前通常使用動詞 go。Back to the drawing board 中的 drawing board 為「繪圖板,製圖板」。這個成語起源於二次世界大戰期間,它於 1941 年 3 月 1 日首次出現在《紐約客》(New Yorker) 雜誌的一幅漫畫中。

在這幅由美國卡通畫家彼得‧阿諾 (Peter Arno,1904-1968) 所畫的漫畫中,有一架軍機墜毀,背景是飛行員跳傘逃生,而前景則有數名軍事人員試圖衝向起火燃燒的軍機,但一名身著西裝、有點呆頭呆腦的男子正要走開,他腋下夾著一卷紙,好像是藍圖。漫畫的圖文 (caption) 寫著:”Well, back to the old drawing board.”。
閱讀全文

Take the bull by the horns, grab the bull by the horns

To take the bull by the horns 和 to grab the bull by the horns 為同義成語,意為「當機立斷;不畏艱險;勇敢面對困難」。這兩個成語的確切起源不得而知。許多人認為與鬥牛有關,另有人認為源於美國舊西部,牛仔與閹公牛纏鬥的情景。

不過,由於這兩個成語是在 1700 年代初期才首次出現,因此這兩種說法頗令人懷疑。合理的假設可能是,農民都是抓著牛角來牽著牛隻。這項字面意思應該早在它們在書面英語中被用作比喻意思之前就已存在多時。
閱讀全文

No man is an island

No man is an island 意為「人不能獨自存活,需要仰賴很多人;沒有一個人可以不靠別人而獨自活下去」。這個諺語來自英國玄學派詩人 (metaphysical poet) 暨英國國教教士約翰‧多恩 (John Donne,又譯鄧約翰) 1624 年所寫的散文作品《Devotions upon emergent occasions and several steps in my sicknes – Meditation XVII》:”….No man is an island, entire of itself; every man is a piece of the continent, a part of the main…any man’s death diminishes me, because I am involved in mankind; and therefore never send to know for whom the bell tolls; it tolls for thee.”。

No man is an island 這個成語在 20 世紀期間曾被用作書籍、歌曲、音樂專輯和電影的名稱,而同一引句中的 “for whom the bell tolls” (喪鐘為誰而敲),更成為美國作家、也是諾貝爾文學獎得主 (得獎作品為《老人與海》) 的海明威 (Ernest Hemingway) 知名小說《戰地鐘聲》的書名。此外,”Any man’s death diminishes me, because I am involved in mankind.” (任何人的死都是我的損失,因為我是人類的一員) 也是現今仍經常被使用的詞句。
閱讀全文

Figment of one’s imagination

Figment of one’s imagination 意為「臆想的事物;虛構的事物;憑空想像的事物」。有趣的是,figment 本身的意思跟這個片語完全一樣,使得 figment of one’s imagination 成為贅述 (tautology)。已知第一個使用這片語的人是英國女作家夏綠蒂‧勃朗特 (Charlotte Brontë),她在她 1847 年出版的世界文學名著《簡愛》(Jane Eyre) 中寫到:”The long dishevelled hair, the swelled black face, the exaggerated stature were figments of imagination.” (凌亂的長髮、腫脹的黑臉、誇張的身材,全都是虛構的)。除了用在這個片語外,figment 本身鮮少單獨使用。Figment of one’s imagination 為可數名詞,複數為 figments of one’s imagination。

例句:

  • I seemed to hear the sound of my front door opening last night but it turned out to be a figment of my imagination. (我昨晚好像聽到前門打開的聲音,但結果是我想太多了)
  • John: A little bird told me that we’ll get large pay rises/raises next year. (約翰:有人告訴我,我們明年將獲得大幅加薪)
    Mary: But many employees believe it’s a figment of the imagination. (瑪麗:但許多員工認為,這純屬虛構)

First things first

First things first 意為「重要或要緊的事要先做」,是英文中一個很常用的片語。這個片語是美國管理學大師史蒂芬‧柯維 (Stephen Covey,1932 年 10 月 24 日 - 2012 年 7 月 16 日) 所著的暢銷書《與時間有約:全方位資源管理》(First Things First: TO LIVE, TO LOVE, TO LEARN, TO LEAVE A PILE OF POOP,2004 年出版) 的部分書名。他的第一本著作《與成功有約》(The 7 habits Of Highly Effective People,1989 年出版,2010 年再版),高居美國暢銷書排行榜達十餘年之久,出版至今已被翻譯成四十種語言,全球發行超過兩千八百萬冊。

注意:First things first 的拼字中沒有所有格符號 (‘)。許多人錯誤地將 things 拼成 thing’s,但這個字既不是縮寫,也不是所有格名詞。First things first 中的 things 是個複數名詞,所以不需要所有格符號。

例句:

  • First things first, let’s eat lunch. (要緊的事先做,我們先吃午餐吧)
  • I very much wanted to hear that concert, but first things first, the psychology paper’s due tomorrow. (我很想去聽那場演唱會,但重要的事情要先做,這份心理學報告明天要交)

Right off the bat

Right off the bat 意為「立刻,馬上」(immediately, instantly, at once, right away),是個美國成語,據信源自美國棒球。眾所周知,在棒球比賽中,打者的球棒一接觸到對方投手投來的球,必須立馬快速奔向一壘,以免遭封殺。這個慣用語於 1880 年代首次被使用,字面和比喻意思都有人用。有些人認為它可能也與板球 (cricket) 有關,但 right off the bat 大多用於北美地區。

Right off the bat 亦可放在句首當句子副詞 (sentence adverb),係用作否定或拒絕的開場白,意為「直截了當地 (說);開門見山地說」。

例句:

  • I can’t tell you how many colleagues will go to the party right off the bat. (我無法立馬告訴你有多少同事會參加聚會)
  • No one can expect to be accepted in a new class right off the bat. (沒有人能期望剛到一個新的班級,就立刻被大家所接受)
  • Right off the bat, I could tell you that the plan had no chance of success. (我可以直截了當地告訴你,這一計畫不可能成功)
  • Kevin, right off the bat, I want to tell you if you’re here to borrow any money, I’m afraid I can’t help you. (凱文,我想直截了當地告訴你,如果你來這裡是要借錢的話,我恐怕愛莫能助)