語氣助動詞 – Might

Might 最常用來表示可能性。它也經常用於條件句 (might 係 may 在條件句中的用字)。雖然 might 亦可用來提出建議或請求,但這種用法在美式英語比較少見。

例句:

  • Kevin might be in the library, or perhaps at the dormitory. (凱文可能在圖書館,也有可能在寢室) - 可能性
  • If I didn’t have to go on a business trip, I might go to your birthday party. (如果我不必出差,我就可以參加你的生日派對) - 條件句
  • You might spend one hour every day studying English. (你可以每天花一小時學英文) - 建議
  • Might I use your computer? (我可以用你的電腦嗎?) - 請求

Might 的現在、過去和未來時態用法

大多數語氣助動詞的過去和未來時態都相當不規則。下表為 might 在不同上下文中的用法說明。
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語氣助動詞 – May

May 最常用來表示可能性。雖然它亦可用來表示許可或請求許可,但這種用法越來越少見。

例句:

  • Kevin may be in the library, or perhaps at the dormitory. (凱文可能在圖書館,也有可能在寢室) - 可能性
  • Sandy may stay with her classmate tonight. (珊蒂今晚可以住在她同學家裡) - 許可
  • May I use your computer? (我可以用你的電腦嗎?) - 請求許可

May 的現在、過去和未來時態用法

大多數語氣助動詞的過去和未來時態都相當不規則。下表為 may 在不同上下文中的用法說明。
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語氣助動詞 – Could

Could 可用來表示可能性、過去的能力、請求或建議。Could 係 can 在條件句中的用字,經常用於條件句。

例句:

  • I could attend your wedding ceremony. (我可能參加你的婚禮) - 可能性
  • Bill could swim the butterfly stroke by the age of 10. (比爾 10 歲之前會游蝶式) - 過去的能力
  • Could I borrow some money from you to eat out with my girlfriend? (我可以向你借一些錢帶我女朋友外出用餐嗎?) - 請求
  • You could go out with Mary instead. (你可以改跟瑪麗約會) - 建議
  • If you went to Egypt, you could learn Arabic. (如果你去埃及,你就可以學阿拉伯語) - 現在非事實條件句 (與現在事實相反的條件句)

Could 的現在、過去和未來時態用法

大多數語氣助動詞的過去和未來時態都相當不規則。下表為 could 在不同上下文中的用法說明。
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語氣助動詞 – Can

Can 是英文最常用的語氣助動詞之一,它可用來表示能力、機會、請求、允許或可能性。

例句:

  • I can drive a tourist bus. (我會開遊覽車) - 能力
  • We can stay with my brother-in-law when we are in Tokyo. (我們在東京時可以住在我姊夫家裡) - 機會
  • Mary cannot stay out after 10 PM. (晚上十點過後,瑪麗就不可以在外逗留) - 允許
  • Can you pass me the salt? (你可以把鹽巴遞給我嗎?) - 請求
  • Any child can grow up to be president. (任何小孩長大後都有可能成為總統) - 可能性

Can 的現在、過去和未來時態用法

大多數語氣助動詞的過去和未來時態都相當不規則。下表為 can 在不同上下文中的用法說明。
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語氣助動詞簡介

語氣助動詞 (modals or modal auxiliaries) 或稱情態助動詞或情態動詞 (modal verbs) 是英文的特殊動詞,目前常用的語氣助動詞有 can, could, may, might, must, ought to, shall, should, will 和 would。它們的用法與一般或普通動詞有極大的不同。下列為其中三項重要的差異:

1. 語氣助動詞第三人稱不加 s。

例句:

  • Allen can speak Japanese, Korean, and Russian. (艾倫會說日文、韓文和俄文)
  • She should be here by 10:00. (她應該在 10 點之前到這裡)

2. 語氣助動詞直接加 not 來變成否定,即使用於簡單現在式和簡單過去式亦然。

例句:

  • They should not be late. (他們不應該遲到)
  • She might not come to my birthday party. (她可能不來參加我的生日派對)

3. 語氣助動詞沒有動詞三態變化且不可連用。

例句:

  • Cindy musted work very hard. (辛蒂必須努力工作) (誤)
  • Gary will can go with us. (蓋瑞將可跟我們一起去) (誤)

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Cannot 還是 can not 呢?

情態 (或語氣) 助動詞 (modal or modal auxiliary) can 的否定形式為 cannot,而 cannot 的縮寫為 can’t。反過來說,can’t 的原形是 cannot,不是 can not。Can not 的寫法不僅極為少用,而且被視為錯誤。在寫作或書面文件中,cannot 是個正式用字,而 can’t 並不適合用在這些場合;can’t 大多用於口語。再強調一次,cannot 要寫成一個字,不能寫成 can not。

例句:

  • You should tell your son what he can and can not do! (你應該告訴你兒子他什麼能做什麼不能做!) (誤)
  • We cannot be too careful in choosing friends. (我們在擇友時愈謹慎愈好 / 我們在擇友時無論多謹慎都不為過) (正) - 這一句是改寫自英國大文豪王爾德 (Oscar Wilde) 的 A man cannot be too careful in the choice of his enemies. (一個人在選擇敵人時愈謹慎愈好 / 一個人在選擇敵人時無論多謹慎都不為過)

Can not 現在僅被用於強調 not 的句子;問題是,喜歡用 can not (而不是 cannot) 來強調 NOT 的人還不在少數。不過,下句中的 can not 雖是兩個字,但卻是個完全正確、毫無爭議的句子,因為 can not 並非 can’t 的意思,這裡的 not 是 not only … but (also) … 這個相關字組的一部份:

  • Norma can not only sing but play the saxophone too. (諾瑪不僅能唱而且也能吹奏薩克斯風)

茲將英文常見的縮寫字及其原形列表如下供大家參考:

縮寫

原形

aren’t

are not

can’t

cannot

couldn’t

could not

didn’t

did not

doesn’t

does not

don’t

do not

hadn’t

had not

hasn’t

has not

haven’t

have not

he’d

he had, he would

he’ll

he will, he shall

he’s

he is, he has

I’d

I had, I would

I’ll

I will, I shall

I’m

I am

I’ve

I have

isn’t

is not

it’s

it is, it has

let’s

let us

mustn’t

must not

shan’t

shall not

she’d

she had, she would

she’ll

she will, she shall

she’s

she is, she has

shouldn’t

should not

that’s

that is, that has

there’s

there is, there has

they’d

they had, they would

they’ll

they will, they shall

they’re

they are

they’ve

they have

we’d

we had, we would

we’re

we are

we’ve

we have

weren’t

were not

what’ll

what will, what shall

what’re

what are

what’s

what is, what has

what’ve

what have

where’s

where is, where has

who’d

who had, who would

who’ll

who will, who shall

who’re

who are

who’s

who is, who has

who’ve

who have

won’t

will not

wouldn’t

would not

you’d

you had, you would

you’ll

you will, you shall

you’re

you are

you’ve

you have

Q:網路上看到 Yesterday, I could lift the sofa by myself. 這個句子,但被標示為錯誤,請問這句到底錯在哪裡呢?

A:這句的錯誤發生在 could 身上! Could 在此為 can 的過去式,表示過去的能力。然而,在表示過去短暫或一時的能力時,could 只能用在否定句,不可用於肯定句。Yesterday, I could lift the sofa by myself. (昨天我能獨自抬起沙發) 這句顯然是在表示過去一時的能力,而非某一長時間的能力,因此 could 不可用於肯定句 - 但可用於否定句。例如:

  • Yesterday, I couldn’t lift the sofa by myself. (昨天我不能獨自抬起沙發) (正) - 過去絕大部分時間,我都能獨自抬起沙發,但昨天卻抬不起來。

值得注意是,某些語氣助動詞 (亦叫做情態助動詞或情態動詞 - 英文為 modal auxiliaries, modal verbs or modals) 看起來似乎是過去式,如 could, might, should,但它們通常不具「過去」的語意。Could 是唯一的例外,在表示能力時,它是 can 的過去式,如 I could eat five bowls of rice in one meal when I was younger. (我年輕時一餐能吃五碗飯)。事實上,語氣助動詞的過去式是以 should/must/could/may/might + have + P.P. (亦即 should/must/could/may/might + 現在完成式) 的句型來表示。

Q:”I didn’t go home.” 和 “I wouldn’t go home.” 有何不同呢?

A:這兩個句子的意思截然不同。I didn’t go home. 是過去簡單式,這句非常簡單,它是在敘述過去一項簡單的事實,僅在提供資訊,讓人家知道「我沒有回家」。至於 I wouldn’t go home. 則比較複雜,因為它使用了語氣助動詞 (modal) would 的否定型態。這句可以有兩個完全不同的意思。當然了,若沒有上下文,我們將無從判斷它指的是那個意思。

Would 除了做為 will 的過去式來表示「過去的未來式」(future in the past - 表示在過去某個時間點你認為某事未來會發生。至於你的想法或看法是否正確則不重要) 外,還有兩個主要意思,一是表示意願,另一是表示過去習慣性和經常性的動作,但現在已經不做或不再發生。就第一義而言,wouldn’t 就是不願意,所以 I wouldn’t go home. 這句是說「我不想回家」或「我不願意回家」。雖然大家都要我回家,想方設法要我回家,但我堅持不回家,我不想回家,我不願意回家。

至於第二個意思,wouldn’t 是指在大部分的時間或在大多數的情況中,我都不回家。或許由於在我的求學時代,我的父母親都在工廠上大夜班,每天日落黃昏時,家裡都空無一人,所以我放學後都不回家 - 我經常直接去外婆的家 (I would go to my grandma’s house) 或是去一些朋友的家,但我就是不回家或沒有回家 (因為家裡沒有人) - 這是我過去一種經常性的習慣,即「過去我經常不回家」。

Q:How CAN I help you? 和 How MAY I help you? 這兩個問句都有人用,那麼我們該使用 MAY 還是 CAN 呢?

A:老實說,吾人實在很難區分 may 和 can 之間的不同。不過,在正式寫作中,最好還是使用 may。當有人問你 “How can I help you?” (我該怎樣幫助你?) 時, 比較合理的回答應該是 “How should I know?” (我怎麼知道?)。

相較於 can,may 這個語氣助動詞所表示的可能性比較有禮貌、帶一點試探性而且比較肯定。現今,肯定句已鮮少使用 can 來表示可能性,而是以 may, might 和 could (could 也很少用了) 來代之;但在問句中,則可用 can 來詢問可能性,如 Can this be true? (這可能是真的?)。

然而,這幾個表示可能性的語氣助動詞的肯定程度都低於 50%,換言之,它們的語氣充滿不確定性。這也就是為什麼當有人問 “How can I help you?” 時是以 “How should I know?” 來回答的原因,因為 should 肯定的程度幾近 90%。這一問一答含有「連你要怎樣幫助我都不確定,我又怎麼知道呢」的意思。

Q: daresay 是拼成一個字還是兩個字 (即 dare say) ? dare say 和 daresay 的意思和用法是否相同? 另外,是否可以說明 dare 的用法?

A:daresay 和 dare say 都可以,亦即有兩種拼法,它們的意思均為「猜想,以為;也許,大概」(think, suppose; perhaps)。雖然有些字典和英文用法書籍還列有「敢說」(make bold to say, venture to say) 的意思,但已不多見。一個字的拼法只能用在第一人稱,可接 that (that 可省略) 所引導的子句:I (or We) daresay you’re right. (我 [或我們] 想你是對的)。由於 daresay 只能用在第一人稱,因此 I daresay 乃成了慣用語,意為「我想,在我看來,大概,恐怕」。

關於 dare 的用法,這個字可當語氣助動詞 (modal auxiliary) 和普通動詞用,意為「膽敢,敢於」。其實,更精確的說法是,dare 是個「半語氣助動詞」(marginal modal) — need, ought to 和 used to 也是屬於這類助動詞。

當助動詞用時,dare 沒有人稱、數和時態的變化,大多用在疑問句,否定句和條件句。它只有 dare 和 dared 兩種形態,可用於完成式,而 dare not 可以縮寫為 daren’t。例如:

  • He dare not go out at night. (他晚上不敢外出)
  • Daren’t you go out at night? (你晚上不敢外出嗎?)
  • Dare you go home alone? (你敢自己一個人回家嗎?)
  • If you dare breathe a word about it to anyone, I’ll never speak to you again. (如果你敢將此事告訴任何人,我就再也不跟你講話了) (註:to breathe a word about/of it to anyone = to tell anyone about it)
  • I daren’t tell you any more, because it’s highly confidential. (我不敢再告訴你了,因為那是高度機密)
  • No one dared do that again. (沒有人敢再做那件事了)
  • I dare not have gone to Taipei alone last year, but I think I dare now. (去年我不敢一個人去台北,但我想我現在敢了)

當普通動詞用時,dare 有人稱、數和時態的變化,意思同樣為「膽敢,敢於」。但這個 dare 後面所接的不定詞的 to 可以省略,且經常被省略。在此情況下,若主詞為第一、第二人稱或複數,而時態為現在式,吾人就無法判斷該 dare 是助動詞還是普通動詞了 (但如果該 dare 是用在肯定句中,那麼它應該是普通動詞),不過這並不影響我們對句意的理解。例如:

  • No one dares (to) speak freely about the political situation. (沒有人敢暢所欲言談論政治情勢) — 句中的 dares 一定是普通動詞。
  • Did anyone dare to admit it? (有人敢承認這件事嗎?)
  • They dare (to) answer these questions. (他們敢回答這些問題) — to 省略後,dare 是助動詞還是普通動詞就無法判斷了,但由於它是用在肯定句中,所以應該是普通動詞。
  • Do you dare (to) touch the snake? (你敢摸蛇嗎?)
  • They should not dare to go on strike. (他們應該不敢罷工)

當助動詞用和當普通動詞用的 dare,語意略有不同,前者是說話者主觀的態度或認定,而後者則是表示一種比較客觀的情況。試比較下面兩句語意上的差異:

  • How dare she take the exam without ever once coming to class? (她不曾來上過一次課,竟然還敢參加考試呢?) — 表示說話者對該名學生的憤怒。
  • How did she dare to take the exam without ever once coming to class? (她不曾來上過一次課,怎麼還敢參加考試呢?) — 表示說話者不確定自己所說的是否正確,希望聽話者提供問題相關的訊息。

除上述外,dare 還有一個其後的 to 不可省略的及物動詞用法,意為「向…挑戰;激 (將),激 (某人做某事)」(= challenge),其句型為「dare + 受詞 + to + 動詞」。例如:

  • I dared her to jump. (我激她,看她敢不敢跳)
  • They dared me to spend a night in the graveyard. (他們來個激將法,看我敢不敢在墓地過一晚)